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Framatome, champion du zirconium.

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Chaque année, la France en importe près de 23 000 tonnes d’Afrique du Sud (59% de ses importations totales), et dans une moindre mesure du Mozambique (20%) et du Sénégal (6%)

Extrait du zircon, le zirconium est très prisé par l’industrie nucléaire. “Compte-tenu de sa très bonne transparence aux neutrons, les alliages au zirconium servent surtout de gaines isolantes autour des crayons de combustible des réacteurs dans les centrales”, précise Mathieu Leguérinel. En France, c’est Framatome qui produit le zirconium et le hafnium. Cette filiale d’EDF (anciennement dans le groupe Areva) a développé un savoir-faire dans l’élaboration de ce métal dès les années 1960. Le volume de zirconium qu’elle produit représente 21% des exportations dans le monde. Pour maintenir son rang face aux géants du secteur (tels les américains Westinghouse et ATI), le groupe peut s’appuyer sur sa filière de transformation. Les éponges de zirconium produites à Jarrie (Isère) sont fondues à Ugine (Savoie) puis laminées dans son usine sise à Rugles (Eure), spécialisée dans la fabrication de zirconium plat. Ce dernier site a connu d’importants investissements de modernisation de ses infrastructures : 22 millions d’euros ont été injectés en 2017 pour remplacer le laminoir à chaud, pièce maîtresse de l’usine.

Ce leadership procède, paradoxalement, d’une dépendance totale aux approvisionnements extérieurs en zircon. Chaque année, la France en importe près de 23 000 tonnes d’Afrique du Sud (59% de ses importations totales), et dans une moindre mesure du Mozambique (20%) et du Sénégal (6%). “Trop dépendre d’un pays peut poser problème, quelle que soit la filière concernée”, reconnaît un expert. A dire d’experts, la croissance annuelle de production du zirconium pourrait avoisiner 3 à 4% au cours des prochaines années. Compte-tenu de ses applications stratégiques, le marché du zirconium demeure, comme celui du hafnium, très opaque. De fait, Framatome n’a pas souhaité répondre à nos questions.

Source :

https://www.usinenouvelle.com/article/framatome-champion-du-zirconium.N709839

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